Essai

UN ESSAI SIGNÉ OCTANE

Essai CSX2000, première Shelby Cobra – Là où commence la légende

Pawel Litwinski et Darin Schnabe
le
Pour mieux comprendre l’histoire de la Shelby Cobra, nous avons conduit celle avec laquelle tout a commencé.
SOMMAIRE

Quelles sont les voitures les plus importantes de l’histoire ? Quelle que soit la manière dont on s’y prend, c’est un sujet délicat, surtout si la « désirabilité » entre dans l’équation. Il y a une vingtaine d’années, par exemple, la Ford T fut élue « Voiture du siècle ». À raison, certes, mais comme plus de 14 millions d’exemplaires en furent produits, son importance historique ne suffit pas à lui donner de la valeur.

shelby cobra csx 2000 14

Qu’est-ce qui différencie alors les iconiques automobiles des autres voitures, et une grande marque d’une médiocre, en termes d’intérêt en collection ? Pour des machines réellement légendaires, qui semblent avoir été créées dans une osmose parfaite, l’authenticité est un bon point de départ. Le meilleur exemple de ces dernières est la Cobra que nous vous présentons ici. Elle est le point de départ de l’aventure Shelby, et de bien d’autres choses.

L’histoire de Shelby

 

shelby cobra csx 2000 8
Carroll Shelby au volant de CSX2000 à l’époque de sa présentation.

Notre histoire commence en 1961, Carroll Shelby est alors âgé de 38 ans et il est sans le sou. Éleveur de poulets malchanceux, cet ancien pilote a remporté les 24 Heures du Mans deux ans plus tôt avec Aston Martin, le genre d’exploit qui passait totalement inaperçu dans l’Amérique de l’époque.

Ce qui ne l’empêchait pas de rêver de créer sa propre voiture. « Carroll Shelby est la définition même de l’entrepreneur, note son petit-fils et confident, Aaron Shelby. Il n’avait pas peur de l’échec et avait pour habitude de dire : laissez-moi un matin nu dans la rue, et avant la fin de la journée j’aurai acheté un costume et quelqu’un m’aura offert à dîner. »

« Je passais mon temps à conduire », m’a dit Carroll en 2010, faisant particulièrement référence à sa période Aston Martin. « J’essayais de voir si, un jour, je pourrais ­assembler ma propre voiture. C’était l’époque où Colin Chapman et Eric Broadley se faisaient un nom, et où les cons­tructeurs artisanaux voyaient le jour en Angleterre. Il ne me semblait pas qu’il faille beaucoup de capital pour y arriver. »

shelby cobra csx 2000 1

Le Texas, dont Shelby était originaire, « était à la traîne en matière de voitures de sport et de compétition automobile ». Alors, quand des soucis cardiaques le forcèrent à abandonner la course en 1960, Carroll déménagea en Californie du Sud et monta un atelier à l’arrière des installations du spécialiste des hot-rods Dean Moon, à Santa Fe Springs. Il devint le distributeur Goodyear de la Côte Ouest, lança la première école de conduite sportive aux USA, il était consultant pour le magazine Sports Car Graphic, et il aspirait toujours à fabriquer sa voiture.

Qu’est-ce qui différencie les icônes automobiles des autres voitures ? L’authenticité est un bon point de départ

À l’automne 1961, toute une vie de réflexions et de rêves est devenue réalité. John Christy, pilote à mi-temps, diplômé de l’école de conduite Shelby, et rédacteur en chef de Sports Car Graphic en fut le témoin privilégié. Dans le livre Carroll Shelby’s Racing Cobras, il évoque la discussion qui s’est tenue lors d’un repas entre les journalistes du magazine. Deux communiqués de presse avaient attiré leur attention : le premier annonçait les débuts des nouveaux V8 221 et 260 ci Ford, le second l’arrêt de la production du 6 cylindres Bristol qu’AC Cars montait dans son roadster.

« Une semaine plus tard, écrit Christy, Shelby était à Detroit, puis en route pour l’Angleterre », occupé à convaincre Ford de lui fournir un moteur, et AC les voitures.

CSX 2000

shelby cobra csx 2000 10

AC donna à la toute première Cobra le numéro de châssis CSX2000 (CSX pour Carroll Shelby Export). D’après le World Registry of Cobras & GT40’s, AC avait, pour cette voiture, amélioré un châssis d’Ace avec des tubes principaux plus épais, une suspension renforcée, des freins à disques inboard, un différentiel Salisbury, etc. Un V8 de 221 ci y fut installé avant que Carroll Shelby, accompagné du patron d’AC, Derk Hurlock, ne le testent sur la piste du MIRA. D’autres modifications furent ensuite apportées, comme des ressorts à lames plus longs et des triangles de suspensions redessinés, et les essais se poursuivirent. Enfin, le 2 février 1962, le moteur de CSX2000 fut déposé et la voiture envoyée aux États-Unis.

D’après Dave Friedman, le photographe de Shelby, une fois arrivée en Californie, il n’a fallu à l’équipe que huit heures pour installer un V8 Ford 260 et une transmission à 4 rapports dans la voiture. Le jour même, John Christy était au volant de la machine en métal nu, parti à la chasse aux Corvette.

shelby cobra csx 2000 3
L’habitacle est plutôt délabré : Carroll Shelby n’a jamais été connu pour maintenir ses voitures en bon état. Mais celle-ci, plus que n’importe quelle autre, peut se permettre de rester sans son état d’origine.

L’histoire fut racontée dans le numéro de mai 1962 de Sports Car Graphic. : « Nous avons passé la journée à nous amuser avec la voiture, notait Christy, et nous pouvons affirmer que c’est l’un des modèles de production les plus impressionnants que nous avons jamais conduits. Ses accélérations sont tout simplement explosives. Elles sont au moins égales à celles des Corvettes et des [Ferrari] Berlinetta les plus extrêmes que nous avons pilotées. »

shelby cobra csx 2000 6
Cette couverture du magazine Road & Track de 1962 présente la première Cobra dans sa teinte jaune d’origine, Carroll Shelby, en personne, au volant.

Le concept ayant fait ses preuves, Shelby voulut présenter sa création à New York, au salon le plus important du pays. Le célèbre carrossier californien Dean Jeffries fut chargé de peindre la coque, qui était encore en aluminium nu. Quand elle fut apprêtée, Carroll lui demanda quelle couleur choisir. Jeffries se souvient : « Je lui ai dit que s’il voulait quelque chose de visible, il fallait du jaune. Shelby n’avait pas d’argent, je lui ai dit de ne pas s’en faire, je l’appellerais après New York pour voir si la situation s’était arrangée ».

Et la situation fit mieux que s’arranger : à New York, la voiture provoqua une véritable onde de choc. Road & Track écrivit, dans son reportage du salon : « Si elle voit réellement le jour, l’AC Cobra pourrait dominer l’univers des voitures de sport ».

À l’ouverture des commandes, Road & Track, Sports Car Graphic et d’autres magazines testèrent CSX2000, et furent étourdis par ses performances. R & T chronométra le prototype de Cobra jaune de 0 à 60 mph (96 km/h) en 4’’2, et de 0 à 100 mph (160 km/h) en 10’’8, avec une vitesse de pointe de 246 km/h. « En termes de vitesse pure, indiquait le magazine, la Cobra surpasse pratiquement toutes les voitures de sport au monde ». Il faut dire qu’à l’époque, un 0 à 100 km/h en moins de 10’’ suffisait à rendre une auto sportive.

Alors que les honneurs s’accumulaient, Shelby fit repeindre CSX2000 à plusieurs reprises pour donner l’illusion que la production avait commencé. Ses installations étant trop petites pour cela, Shelby American déménagea ensuite dans l’ex-atelier Reventlow/Scarab à Venice, et le développement et la production de la Cobra démarrèrent sans attendre. La mission de CSX2000 étant achevée, ce prototype désormais inutile fut alors remisé dans un coin. Étrangement, Shelby ne l’a jamais vendu et l’a laissé intact, à l’exception d’une peinture bleue, dont personne n’a gardé ni souvenir ni trace de l’application.

the first shelby cobra, csx 2000.

La toute première Cobra (ainsi que la majorité des biens de Carroll Shelby) fut, par la suite, transférée dans une fiducie. Ces deux dernières décennies, elle n’a pas quitté l’usine Shelby American de Las Vegas. « Quand je pense à toutes les voitures dont il s’est débarrassé au fil des ans, raconte son petit-fils Aaron, c’est presque un miracle qu’il l’ait conservée. »

Elle a changé les mentalités et le cours de l’histoire

Bien qu’elle soit le joyau de la légende Shelby, nous avons longtemps pensé qu’il serait impossible d’acquérir CSX2000. Quelle ne fut pas notre surprise lorsqu’elle fut présentée à la vente RM Soetheby’s de Monterey en août 2016 (elle a été vendue 13,75 millions de $, soit 12,13 millions d’euros, battant le record absolu non seulement pour une Cobra, mais aussi pour n’importe quelle voiture américaine). Encore mieux : à cette occasion, nous avons même pu la conduire ! Ce fut une opportunité unique, pas tant pour l’expérience dynamique (Shelby n’a jamais pris soin de maintenir ses autos en état), mais pour ce que cette voiture représente.

Certains aspects de son importance historique sont évidents, d’autres moins. Commençons par ce qui l’est : sans CSX2000, les Cobra 260, 289 et les coupés Daytona, n’existeraient pas. Pas plus que les multiples championnats SCCA et USRRC, un championnat du monde FIA, et les succès dans les épreuves de dragsters NHRA et AHRA que ces voitures ont remportées.

shelby cobra csx 2000 57

Mais il y a plus que cela. Au début des années 60, « il n’y avait absolument aucune considération pour les voitures de sport », comme s’en souvient Pete Brock, le concepteur de la Cobra Daytona Coupé. Pour beaucoup, « la course, c’était Indianapolis et rien d’autre. Ce n’est que lorsque le championnat USRRC (United States Road Racing Championship) fut lancé en 1963 et que nous avons affronté les Corvette de GM, que les gens ont commencé à donner de l’importance à cette discipline ». Non seulement CSX2000 et ses descendantes ont changé les mentalités aux USA, mais la création de Shelby American a également donné naissance à l’alliance Shelby-Ford, qui fera de la GT40 une voiture capable de remporter les 24 heures du Mans : ce n’est que lorsque Shelby mit la main sur la GT40 que cette dernière commença à gagner des courses.

Et l’histoire ne s’arrête pas là. Début 1964, Ford se rapprocha de Carroll Shelby pour transformer sa nouvelle Mustang en une authentique voiture de sport. « On ne peut pas faire d’un mulet un cheval de course », indiqua Shelby à Lee Iacocca, le vice-président de Ford, qui lui répondit que son opinion ne l’intéressait guère. À raison : en quelques mois, la GT350 vit le jour et, comme la Cobra, elle gagna ses lauriers en SCCA. Puis, les Shelby Mustang remportèrent les deux premiers championnats Trans Am (ce qui poussa Chevrolet à créer la Camaro Z28), et n’oublions pas la Mustang GT500, et la démoniaque Cobra 427, la voiture des années 60 aux accélérations les plus brutales. Sans CSX2000, des voitures modernes comme les Dodge Viper ou les dernières Mustang Shelby (comme la GT350 et la Shelby GT) n’existeraient tout simplement pas.

C’est à tout cela que je pensais au moment d’embarquer pour Las Vegas. Et surtout à une chose : pourquoi le Saint Graal de Shelby a-t-il été mis en vente ? Après avoir discuté avec Neil Cummings (co-PDG de Shelby American, et longtemps conseiller de Carroll Shelby), et d’autres experts de la marque, je commençais à me faire ma petite idée.

shelby cobra csx 2000 21

En 1983, Carroll créa le Carroll Shelby Trust, une fiducie dans laquelle il avait transféré les droits de ses marques déposées, ainsi que ses biens, parmi lesquels CSX2000. L’ultime bénéficiaire de cette fiducie était la Carroll Shelby Foundation, une fondation qui vient aussi bien en aide à des associations caritatives pour enfants, qu’à l’école de technologie automobile Shelby, et au musée Shelby de Gardena.

Au regard de la législation californienne, les administrateurs d’une fiducie n’ont pas seulement la responsabilité de gérer les avoirs au profit des bénéficiaires finaux (c’est-à-dire la fondation), mais aussi de rémunérer tous ses bénéficiaires. Le prix des voitures de collection ayant augmenté de façon spectaculaire au cours des années 2010, les bénéficiaires demandant des revenus toujours plus élevés, et l’incertitude constante des marchés financiers avaient décidé les administrateurs à mettre en vente CSX2000 et CSX3178 (la 427 Cobra personnelle de Carroll Shelby).

Essai d’une légende

shelby cobra csx 2000 5

Revenons à cette journée de 2016 : me voilà donc sur le circuit de Speed Vegas Raceway, où CSX2000 a été transportée. Si un coup d’œil sous le capot révélait une délicieuse patine, l’habitacle n’est pas tout à fait dans le même état. Les aumônières de portes sont déchirées et le siège conducteur semble avoir abrité une colonie de souris. Malgré cela, je m’y sens très bien, et celui-ci offre un meilleur maintien que je ne le pensais. Le volant à trois branches est trop proche et m’oblige à placer mes bras le long du corps pour l’agripper. Le pédalier est en revanche parfaitement placé et, si le cockpit est exigu, il y a suffisamment de place pour les jambes.

Je jette un dernier coup d’œil à ce capot historique avant de tourner la clé de contact et de presser le bouton du démarreur. CSX2000 hoquette avant de revenir à la vie, dans un nuage de fumée bleue. Je caresse l’accélérateur pour maintenir le ralenti avant qu’elle n’y arrive par elle-même. La direction est vague et rechigne à entrer en courbe. La suspension semble d’origine, mais elle se révèle étonnamment efficace sur ce tracé lisse comme un billard. Toutefois il faut brutaliser la pédale des freins avant qu’il ne se passe quoi que ce soit, et celle-ci est aussi communicative qu’une brique. Les compteurs de vitesse, de régime moteur et de température d’eau ne fonctionnent pas mais, heureusement, la Shelby ne se montre aujourd’hui pas capricieuse.

shelby cobra csx 2000 62
Notre journaliste conduit la voiture aux côtés, d’Aaron Shelby, le petit-fils de Carroll .

Certains vont s’extasier sur le fait que nul n’avait posé les mains sur CSX2000 durant toutes ces années, mais cette immobilisation est aussi un sacré gâchis. Alors que je maintiens l’allure sur le second rapport, pour les besoins des photos, je ressens soudainement le besoin de la Cobra de se libérer. Comme si elle me demandait d’écraser l’accélérateur. Étrange sensation, comme si j’essayais de dompter un étalon de course. Gary Patterson, le pilote d’essai et vice-président des ventes de Shelby, m’a confirmé avoir lui aussi ressenti la même chose à son volant.

Bien qu’elle soit le joyau de la légende Shelby, nous avons longtemps pensé qu’il serait impossible d’acquérir CSX2000

L’ancien constructeur de GT Piero Rivolta relatait, il y a des années de cela, le débat qui animait ses employés chez Iso : les voitures ont-elles une âme ? « Les mêmes ouvriers utilisaient les mêmes pièces pour fabriquer les mêmes modèles sur la même ligne de montage, notait-il. Pourtant, certaines voitures étaient beaucoup plus vivantes, plus rapides, et plus réactives que d’autres. Pour beaucoup, c’est à cela que tenait l’âme d’une voiture. »

Une observation qui sonne aujourd’hui vrai, tant cette Cobra semble tirer sur la bride. « Dans chaque chose qu’il faisait, Carroll Shelby pariait tout ce qu’il avait », observe Patterson, et cette énergie a été transmise à cette voiture. C’est la mère de toutes les Cobra et de tout ce qui porte le nom de Shelby, et elle n’apprécie pas d’être tenue en laisse. Espérons que son nouveau propriétaire respecte la nature de CSX2000, et qu’elle rattrape le temps perdu durant toutes ces années d’immobilisation, pédale au plancher.

Fiche technique

shelby cobra csx 2000 0

Moteur V8 Ford 4 262 cm³, soupapes en tête, carburateur Holley quadruple corps
Puissance 260 ch à 6 500 tr/mn
Couple 365 Nm à 3 600 tr/mn
Transmission Manuelle à 4 rapports, propulsion Direction à boîtier
Suspensions AV : triangles inférieurs, ressort à lame transversal supérieur, amortisseurs hydrauliques. AR : pont rigide, triangles inférieurs, ressort à lame transversal supérieur, amortisseurs hydrauliques
Freins Disques, inboard à l’arrière (spécifiques à cette voiture)
Poids 918 kg
Vitesse maxi 244 km/h
0 à 100 km/h 4’’2

Partager la fiche

Nos dernières occasions
209 900 €
Lamborghini Huracan LP 610-4
Mise en circulation : septembre 2015
479 900 €
Rolls Royce Cullinan
Mise en circulation : juillet 2020
529 900 €
Ferrari 812 GTS
Mise en circulation : avril 2022
245 000 €
Porsche 911 (997/2) GT3 RS
Mise en circulation : janvier 2011
254 900 €
Porsche 718 Cayman GT4 RS
Mise en circulation : décembre 2022
Prix sur demande
Lotus Elise S2
Mise en circulation : juillet 2003
359 900 €
Lamborghini Aventador S
Mise en circulation : janvier 2019
244 900 €
Porsche 911 (992) Carrera 4 GTS Cabriolet
Mise en circulation : juin 2023
249 900 €
Porsche 718 Cayman GT4 RS
Mise en circulation : septembre 2023
115 900 €
Ferrari F430 Spider
Mise en circulation : novembre 2008
89 900 €
Chevrolet Corvette C2 Stingray
Mise en circulation : janvier 1964
199 900 €
Mercedes Classe G500 Cabriolet
Mise en circulation : avril 2011
224 900 €
Lamborghini Gallardo LP570-4 Spyder Performante
Mise en circulation : juillet 2015
67 900 €
Mercedes SL 63 AMG (R231)
Mise en circulation : janvier 2013
264 900 €
Ferrari Roma
Mise en circulation : mars 2021
69 900 €
BMW 1M
Mise en circulation : octobre 2011
158 200 €
Porsche 911 (991) Carrera 4 GTS Cabriolet
Mise en circulation : avril 2015
31 900 €
Lotus Elise S1
Mise en circulation : avril 1999
310 000 €
Porsche 911 (993) 3.8 RS Touring
Mise en circulation : septembre 1995
124 900 €
McLaren MP4-12C
Mise en circulation : juillet 2012
409 900 €
Ferrari 296 GTS
Mise en circulation : mai 2023
339 900 €
Ferrari F8 Tributo
Mise en circulation : décembre 2020
449 900 €
Ferrari 488 Pista
Mise en circulation : février 2019
339 900 €
Lamborghini Huracan EVO Spyder RWD
Mise en circulation : décembre 2022
189 900 €
Porsche 911 (991/2) GT3 Touring
Mise en circulation : janvier 2018
348 900 €
Ferrari 296 GTB
Mise en circulation : février 2023
159 900 €
McLaren 570S Spider
Mise en circulation : juillet 2018
239 900 €
Porsche 911 (992) Carrera GTS
Mise en circulation : novembre 2022
244 900 €
Porsche 911 (991/2) GT3 RS
Mise en circulation : mai 2019
279 900 €
Lamborghini Diablo
Mise en circulation : septembre 1992
224 900 €
Ferrari F12berlinetta
Mise en circulation : juin 2026
359 900 €
Ferrari 296 GTB
Mise en circulation : avril 2023
278 900 €
Lamborghinin Huracan EVO LP640-4
Mise en circulation : mai 2020
614 900 €
Ferrari SF90 Spider
Mise en circulation : avril 2023
359 900 €
Ferrari 812 Superfast
Mise en circulation : avril 2021
324 900 €
Lamborghini Huracan EVO Spyder
Mise en circulation : février 2020
139 900 €
Alpine A110 R
Mise en circulation : octobre 2023
184 900 €
Audi RS6-R ABT
Mise en circulation : février 2024
364 900 €
Ferrari F8 Tributo Spider
Mise en circulation : août 2021
294 900 €
Lamborghini Aventador LP700-4
Mise en circulation : septembre 2012
Recevez les dernières actus

Inscrivez-vous à notre Newsletter

Nous n'avons pas pu confirmer votre inscription.
Votre inscription est confirmée.
SPORTIVES
D’OCCASION
209 900 €
Lamborghini Huracan LP 610-4
Mise en circulation : septembre 2015
479 900 €
Rolls Royce Cullinan
Mise en circulation : juillet 2020
529 900 €
Ferrari 812 GTS
Mise en circulation : avril 2022
245 000 €
Porsche 911 (997/2) GT3 RS
Mise en circulation : janvier 2011
254 900 €
Porsche 718 Cayman GT4 RS
Mise en circulation : décembre 2022
Prix sur demande
Lotus Elise S2
Mise en circulation : juillet 2003
logo octane 500x280 1.png
NE MANQUEZ PAS LE PROCHAIN NUMÉRO
 VOUS AIMEREZ
AUSSI
lamborghini revuelto 2
Recevez les dernières actus

Inscrivez-vous à notre Newsletter

Nous n'avons pas pu confirmer votre inscription.
Votre inscription est confirmée.